余红仙原名余国顺,出生在上海,小时候常随父母到天蟾观看麒麟童、盖叫天等的演出,还常从电台收听越剧、沪剧、滑稽戏等节目。

余红仙的邻居是沪剧名家石筱英的妹妹,余红仙自幼嗓音条件不错,对演唱也很有兴趣,石筱英认为这孩子颇有天赋,也相中了她。因为家中拮据,父亲便建议余红仙学了不怎么需要花钱置办行头的评弹,就这样,12岁的余红仙在1952年拜了评弹老艺人醉霓裳为师。

1954年起先后与醉霓裳、郑天仙、侯九霞、王再香等拼档弹唱《双珠凤》《珍珠塔》《钗头凤》《贩马记》等。1959年入上海长征评弹团,与李伯康合作弹唱《杨乃武与小白菜》。1960年参加上海市人民评弹团。先与陈希安拼档弹唱现代长篇《党的女儿》,后与徐丽仙合说《双珠凤》。余红仙长于弹唱,音色明亮,擅唱多种弹词流派唱腔。

余红仙的代表作是《蝶恋花·答李淑一》,这是在1958年,红旗评弹队的赵开生执笔谱写的、以评弹的形式唱毛主席诗词,融合多种流派唱腔,非常受听众欢迎。1960年,在多位前辈的指导下,这部作品进行了修改提升,演唱更富有。

当时正逢中央领导在上海开会,余红仙去锦江小礼堂演唱了《蝶恋花》,陈云听后非常赞赏,也在演出后与她亲切握手;周总理更是多次听她演唱《蝶恋花》,并称赞曲子谱得好,唱得不错,还鼓励她多谱唱毛主席诗词。1961年1月22日,经过音乐家黄贻钧、司徒汉等人的精心编配,弹词《蝶恋花》被搬上了交响合唱舞台,唱响全国。

在20世纪初,评弹在苏浙沪一带享有盛名,但因方言阻隔,没能在全国流行,正因为余红仙的《蝶恋花·答李淑一》,评弹才走出了苏浙沪,成为大众喜闻乐见的群众性艺术。

2001年余红仙荣膺“德艺双馨”的艺术家称号,还被文化部评为评弹艺术传人。余红仙音色明亮华美,高低裕如,在演唱方面显露出非凡的才华,她不仅擅唱多种弹词流派唱腔,而且呈现出旋律华美、洋溢的特有风貌。

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